L’Althéa, une plante ornementale de jardin et d’intérieur

L’Althéa de son nom scientifique Althea syracus est un arbustive d’ornementation de grande taille. Elle est peu exigeante et s’adapte aux rigueurs des climats des régions tempérées. De la famille des Malvacées, le genre Hibiscus regroupe plus de deux centaines d’espèces. L’hibiscus syracus (ou althéa)est représenté par deux variétés dont l’une à fleurs simples et l’autre à fleurs doubles et leurs sélections ont donné différents cultivars.

Cultiver un Althéa

Pouvant atteindre une taille de 2 à 3 mètres, l’althéa se contente de sols bien drainés et peut s’adapter même sur des sols calcaires. L’hibiscus syracus produit des tiges latérales à croissance assez accélérée et se dépouille de ses feuilles chaque automne. Ses bourgeons floraux s’épanouissent tour à tour en une explosion de couleurs tout au long de l’été jusqu’au début de l’automne sur les tiges nouvellement produites. L’hibiscus syracus se multiplie par semis, mais peut aussi être propagé à partir de boutures prélevées sur les extrémités des rameaux. Malgré toute sa vigueur, il doit être protégé contre les infestations par la cochenille blanche et contre l’agression des pucerons noirs pendant le printemps et tout l’été. Aussi, pour faire ressortir au mieux ses potentialités florales, il faut conduire sa culture selon les normes techniques de plantation et d’entretiens saisonniers pour lui assurer une croissance rapide et un développement harmonieux.

Planter un althéa

En plus des plants issus de semis ou aussi de la germination des graines tombées aux pieds des plants adultes de l’althéa, on peut aussi produire des plants de boutures de printemps. Dans ce cas, la conservation des boutures dans un récipient contenant de l’eau accélère la sortie des premières racines. La plante doit être exposée au soleil ou pour le moins installée en demi-ombrage et elle ne supporte pas une exposition continue aux vents froids. Elle peut être plantée dans un grand pot durant toute l’année et la mise en place de l’Hibiscus syracus en pleine terre se fait à un intervalle de 1,5 mètre en tout sens, les uns des autres. La plante sert à agrémenter une pelouse ou encore à constituer un massif, ou une haie simple. Cultivée en haie mixte, elle peut être plantée avec plusieurs autres espèces d’arbustes à fleurs, comme le Weigélia ou l’Eleagnus. Dans tous les cas, il lui faut un sol bien fertilisé par un apport printanier de compost ou de fumier bien minéralisé.

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Entretenir un althéa

L’althéa est surtout cultivé pour sa production à profusion et en continu de fleurs de couleurs spécifiques selon la variété. Aussi les différents entretiens prodigués à l’Hibiscus syracus visent à lui faire produire le maximum de fleurs durant la belle saison.

La plante livre alors selon sa variété une profusion de corolles de couleur mauve, bleue, bleue claire, blanche, rose ou rouge foncé. Après sa plantation et durant les deux années qui suivent, la plante est arrosée toutes les deux semaines. Lors d’une grande canicule, l’arrosage doit être abondant et effectué en fin de journée. Dans les zones d’altitude ainsi que dans les régions à hiver rigoureux, il est nécessaire d’apporter un paillage au pied de la plante. La fertilisation de la plante s’apporte à chaque printemps pour activer la croissance. En effet les arbustes adultes, dans des conditions favorables, peuvent chaque année déployer 30 à 40 cm d’allongement de leurs jeunes pousses. Parmi ces opérations d’entretien, la taille tient une place prépondérante et elle ne doit pas intervenir de façon tardive dans la saison car cela compromettrait la floraison à venir. Ainsi les jeunes arbustes subissent une taille de formation. Pour un sujet âgé, chaque floraison quinquennale est suivie d’une taille de raccourcissement des plus longs rameaux et si nécessaire de leur rabattage pour préserver la forme de la charpente. Pour ce faire les nouvelles tiges sont rabattues dès le dixième centimètre de sa longueur. La plante, de cette façon, ne pourra pas se lignifier à outrance, ce qui risquerait de dégarnir le bas de son tronc principal. Cultivé en pot, l’Hibiscus doit recevoir une taille rigoureuse chaque année vers février-mars pour préserver la compacité de sa forme. Il doit être rempoté dans un pot plus grand tous les deux ans.

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Une multitude de variété

Parmi ses cultivars à inflorescence simple, on peut citer les variétés ’’Woodbridge’’, ’’Oiseau Bleu’’, ’’Hamabo’’, ’’Red Heart’’. Les cultivars à fleurs doubles célèbres sont les ’’Speciosus’’, les ’’Lady Stanley’’, les ’’Leopoldi’’, les ’’Ducs de Brabant’’. Toutefois, Hibiscus syracus n’a rien à voir ni avec l’hibiscus rosa sinensis, ni avec la rose trémière appelée aussi althée rosa, qui sont des plantes tout à fait différentes.

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